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不是所有火星探測器須深度清潔殺菌

2019年,在“毅力”號火星探測器發射升空之前,工程師們穿著保護性“兔子服”在一間潔淨室裡檢查探測器。
(示意圖源:互聯網)
(示意圖源:互聯網)
據國外媒體報導,事實上,火星許多區域並不像我們所知道的那樣適合生命生存。目前,一個評估行星保護措施的研究委員會聲稱,前往火星的著陸器和探測車可能不需要像離開地球之前那樣經過非常嚴格的清潔消毒程序。

行星保護是一項融入高端科技的“藝術”,其旨在試圖避免地球微生物細菌不在其他星球上生存和破壞原生態圈,同樣也避免飛行器攜帶其他星球的不明微生物破壞地球環境。自上世紀80年代以來,為了防止這種微生物入侵,宇航飛船在前往可能適合生命存在的星球之前必須經過嚴格的殺菌消毒程式。美國宇航局科學、工程和醫學研究院發佈了一份長達55頁的研究報告,科學家在該報告中解釋稱,對於機器人著陸火星表面進行勘測探索,美國宇航局可能放寬相關要求。

現在有很多方法讓地球的微生物細菌在火星上死亡,火星的特點是溫度劇烈波動,液態水稀缺,持續遭受紫外線輻射和星系宇宙射線轟擊。伴隨著我們增大對火星等星球的認知了解,現在有機會採取一種更微妙的策略方法,在某些特殊情況下,以更寬鬆的方法減少某些任務的生物負擔要求,然而,我們仍然需要十分謹慎,因為關於火星和陸地生命的生存能力,還需要深入洞察分析。

儘管火星環境十分惡劣,但在這顆星球的其他區域,地球上的生命可以安家生存下來。例如:在潮濕的地下洞穴裡,紫外線輻射會將火星表面上的地球生命形式烤焦,而它們在洞穴裡則受到了保護。火星表面之下大約1米深處,很可能是尋找存活微生物的首選區域。

考慮到這一點,行星保護指南需要繼續防止這種情況的發生,科學家們指出,在外星球洞穴內探索或者在地下一定深度進行鑽探作業的探測器,仍然需要保持清潔消毒。此外,這些敏感區域周圍還需要“緩衝區”,以防止地球上的微生物偶然或者借助風力接近這裡。

科學家還想確定火星其他保持清潔狀態的區域,例如:火星兩極冰蓋,具有反覆出現的斜坡線,推測可能是遠古時期液態水沖刷的結果,此外,他們還致力尋找甲烷可能存在的區域,甲烷是一種長期吸引火星專家的化學物質。

因此,雖然一些太空船可能不需要經歷非常嚴格的殺菌程式,但是行星保護指南不會在短期內消失,科學家需要繼續評估探索可行性和災難風險係數之間的平衡度。

行星保護措施應該旨在降低風險,同時在最大程度上合理保護重要科學目標得以實現的前景。近年來,人類一直在努力研究如何保護行星,行星保護的前景發展非常迅速,我們希望在這種新環境中做好準備,採取深思熟慮和切實可行的策略,促進科學探索發現,保護地球環境和未來要探索星球的完整性。

這份最新報告強調了當前行星環境保護要求下的工作挑戰,這些要求非常嚴格,是基於最大可允許的孢子數量。這些計數是通過計算航天器某一特定區域孢子數量而得出的,然後按照該區域面積單位,假設航天器其他部分具有相似性,推算孢子總體數量。

更新升級技術可能會更好地反映火星等星球的實際風險,而且飛船抵達目的地後展開的勘測活動,也能有助於清潔飛船,這將對行星保護指南策略增加更多的複雜性。同時,這份研究報告強調了行星保護指南不涉及的兩個領域:載人火星任務和商業火星任務◆

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