天文學家或首次發現銀河系外行星

綜合報導,美國哈佛-史密森天體物理學中心25日發佈聲明說,美國國家航空航天局的一個太空望遠鏡可能首次捕捉到了銀河系外一顆行星。

圖中方框處顯示的為新發現的候選系外行星所在的位置。(圖源: NASA)

圖中方框處顯示的為新發現的候選系外行星所在的位置。(圖源: NASA)

這枚“可能候選行星”位於2800萬光年外的旋渦星系“梅西耶51a”,由美國航天局錢德拉X射線天文台望遠鏡觀測到。這個望遠鏡位於距離地球13.9萬公里的太空位置。聲明說,相比先前發現的數千顆系外行星,這顆行星距離地球更遠,比前者與地球的距離遠“數千倍”。系外行星指太陽系外的行星,先前發現的所有系外行星均位於銀河系內,距離地球最遠不到3000光年。
 
據英國《泰晤士報》報導,研究人員在最新一期英國《自然‧天文學》雜誌發表44頁長的報告,宣佈發現這顆行星的詳細過程。研究人員說,他們的研究方法可能為人類探索宇宙未知世界翻開新篇章,使發現銀河系外行星成為可能。

天文學家通常以凌日法探測系外行星。這種方法的原理是,行星從恒星前方經過時,可觀測到恒星微弱變暗。天文學家利用望遠鏡長時間監測大量恒星,掃描並記錄它們的亮度變化,尋找系外行星存在的線索。這種方法幾乎總能成功發現銀河系內的行星,但探測銀河系外的行星卻常以失敗告終。對此,主要研究人員羅桑娜‧迪斯特凡諾說,部分原因在於,對於距離過於遙遠的星體,望遠鏡能接收到的光有限,視野中的天體較多,難以辨別◆

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